Terres rares

Les terres rares sont au XXIe siècle ce que le charbon était au XIXe et le pétrole au XXe. Notre électronique quotidienne - et les objectifs climatiques de l'Europe - en dépendent. Or, la Chine contrôle la quasi-totalité des chaînes d'approvisionnement. L'Europe peut-elle se libérer de cette dépendance ?

Octobre 2023

Votre smartphone ne fonctionne pas sans, ni votre ordinateur portable d’ailleurs. Vos scooters et voitures électriques en ont besoin pour avancer. Au XIXème siècle, il y eut le charbon. Au XXème, le pétrole. Au XXIème siècle, le monde moderne fonctionne de plus en plus grâce aux métaux stratégiques et aux terres rares.

Sans eux, pas de panneaux solaires ni d’éoliennes, pas d’équipements de défense, aucun gadgets qui, ces dernières décennies, sont venus faciliter notre vie quotidienne.

Selon des estimations de l’UE, la demande pour ces minerais va devenir astronomique dans les années à venir, rendant presque ridicules nos besoins actuels. En effet, la “neutralité carbone” - un objectif européen - n’est pas atteignable sans y avoir recours. Cela veut dire qu’il va falloir creuser, plus que jamais.

“Nous, les 8 milliards d’individus que nous sommes, allons utiliser plus de métal que les 108 milliards d’humains qui ont vécu avant nous”, estime Guillaume Pitrón, auteur du livre “La guerre des métaux rares” (ed. Les liens qui libèrent).
Il y a de quoi se tirer les cheveux : l’Europe dépend presque totalement des importations de métaux stratégiques et la Chine est son principal fournisseur. L’année dernière, l’invasion russe en Ukraine a permis de prendre conscience de la dépendance de l’Europe vis-à-vis du gaz russe.

L’UE doit urgemment réduire sa dépendance aux ressources chinoises, comme le lithium, le magnésium, le bismuth et d’autres métaux stratégiques encore.

Les consommateurs et consommatrices européen·ne·s n’ont pris conscience que récemment des conséquences désastreuses pour l’environnement de l’extraction minière. Désormais, les gouvernements doivent redonner vie à l’activité minière… et le faire à marche forcée car c’est un processus qui devrait prendre, en temps normal, une décennie ou plus.

Comment l’Europe va-t-elle pouvoir redonner vie à l’industrie minière, mise de côté depuis plusieurs décennies ? Comment les gouvernements vont-ils parvenir à faire accepter ces nouvelles mines par la population en délivrant des permis à toute vitesse ? Qu’est-ce que la souveraineté, dans une industrie dominée par les multinationales ? Réussira-t-on un jour à se mettre au vert sans détruire l’environnement pour autant ? 

Pour en savoir plus sur nos découvertes sur notre enquête, consultez notre site ou bien ceux de nos médias partenaires, listés ci-dessous.

Cette enquête est soutenue par la bourse pour le journalisme environnemental du Journalismfund Europe.

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