De incógnito en una granja de troles

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Katarzyna Pruszkiewicz
Katarzyna Pruszkiewicz
Wojciech Cieśla
Wojciech Cieśla
Konrad Szczygiel
Konrad Szczygiel
1 noviembre 2019
Enero de 2019: Un antiguo bloque de oficinas comunista en los suburbios de Breslavia. Agentes de la Oficina Central Anticorrupción (OAC) de Polonia sacan carpetas de una pequeña habitación en el tercer piso. Dos escritorios, un perchero y un archivador se apretujan en la habitación. Los agentes acaban de entrar en la sede de la empresa que meses más tarde desenmascararemos como una granja de troles: Cat@Net.
Por aquel entonces, solo se publicaron dos breves informaciones en medios de comunicación sobre la redada. Sin embargo, ambas contenían un detalle que despertó el interés de nuestros reporteros: la investigación sobre Cat@Net estaba relacionada con la detención de Bartłomiej Misiewicz, un estrecho colaborador del ministro de Defensa polaco, detenido por presunta corrupción en el grupo armamentístico Polska Grupa Zbrojeniowa (PGZ). PGZ es uno de los mayores grupos europeos de defensa, con más de 50 empresas y 18.000 empleados.

Misiewicz, un joven de 29 años, fue hasta su detención un activista del partido conservador gobernante, Ley y Justicia (PiS), y miembro de los consejos de supervisión de varias empresas controladas por el Estado. Consiguió el puesto, sin tener siquiera un diploma universitario o una formación militar, gracias a sus amigos del Ministerio de Defensa.

Mientras esto sucedía, el equipo de Investigate Europe estaba analizando las campañas de desinformación. Una fuente nos dio el chivatazo de que "Cat@Net es una clásica granja de troles". La fuente afirmaba que la empresa gestionaba cientos de cuentas falsas en Twitter y Facebook, y que trabajaban para la televisión pública polaca, políticos y la industria armamentística. Pero no era todo: la fuente también nos dijo que la difusión de desinformación a través de Cat@Net estaba financiada por el Estado. Como la empresa empleaba a personas con discapacidad, recibía subvenciones de los Fondos Nacionales de Rehabilitación de Personas Discapacitadas.

¿Una granja de troles, Cat@Net, Misiewicz, televisión pública, dinero del Estado? Decidimos echar un vistazo más de cerca.

Marzo de 2019: Mientras investigamos Cat@Net nos encontramos con una oferta de empleo de la empresa en la que se anuncia el puesto de "teletrabajador" –una persona para trabajar desde casa–, preferiblemente un estudiante universitario o licenciado con experiencia periodística. El trabajo consistiría en "construir una imagen positiva de nuestros clientes en las redes sociales y en internet". Entre esos clientes figuran "empresas grandes y pequeñas (...), así como otras entidades, incluidas instituciones de la Administración pública y particulares". Katarczyna Pruszkiewicz tenía un historial "limpio" en internet (no tenía perfil de periodista de investigación), así que, apoyada y asesorada por los equipos de Fundacja Reporterow e Investigate Europe, presentó su candidatura.

Katarczyna recuerda sus primeros meses: 
"Respondo a la oferta de empleo y espero. Tres semanas después recibo una llamada de un número desconocido. Una voz femenina me invita a una entrevista. Quedamos en una cafetería de uno de los centros comerciales de Varsovia. Me encuentro con dos mujeres de Cat@Net. Era la más joven, Alicja, la que había respondido a mi correo electrónico. Me preguntan por la actualidad política para comprobar si sigo las noticias diarias.

No revelan los clientes de Cat@Net, al menos no por ahora. Asiento con la cabeza para confirmar que entiendo la necesidad de discreción, que al fin y al cabo forma parte de su política. Dos días después, Alicja me llama para felicitarme y me dice que me ofrece un periodo de prueba de tres meses. Me entero de que si lo hago bien es posible que me asciendan.

Empiezo a trabajar en abril. Me reúno con Alicja para firmar un contrato. Como primer encargo, creo una cuenta de Twitter para compartir contenidos 'sociales y políticos'. Me dicen que cree un perfil y una identidad 'creíbles y convincentes' (falsos). Me convierto en un patriota de derechas con una bandera polaca en mi biografía. Alicja me da instrucciones para que mi cuenta sea lo más creíble posible: además de escribir sobre temas sociales y políticos, tengo que ofrecer alguna perspectiva de mi vida como persona imaginaria. Como mi biografía dice que soy estudiante, pongo una foto de la universidad. Después de cocinar algo, presumo de ello en Internet. ¿Nuevo esmalte de uñas? Pongo una foto. Esos detalles ayudan a que mi cuenta parezca auténtica.

El Cat@Netteam me da más consejos: mis posts tienen que ser polémicos y populares. En abril se celebra en Polonia una huelga nacional de profesores, que exigen mejoras salariales. El partido en el poder y su propaganda en la radio y la televisión públicas presentan a los profesores como parásitos, perdedores y perros astutos. Mi cuenta ficticia elige el hashtag #noalahuelgadeprofesores. Escribo que los profesores tienen secuestrados a los alumnos, que son egoístas y que sus reivindicaciones son injustificadas.

En las próximas semanas arremeto contra el movimiento LGBT. Digo que me quedé dormido mientras veía Tell no one', un documental sobre abusos sexuales a menores en la Iglesia Católica de Polonia.

¿Dos hombres besándose en Eurovisión? ¡Eso es indignante! ¿Cómo se puede exponer a los niños a semejante contenido?

¿Desfile del Orgullo?  Más bien #PervertsParade.

Publico fotos de flores, de mi gato, de mi chocolate favorito. Después de todo, mi vida no es sólo política. Así son mis tres primeros meses".

Junio de 2019: Katarzyna se ha convertido en una trol de confianza y es invitada a un canal privado de Slack de Cat@Net llamado 'Kulawa Rebelia', que se traduce como 'Rebelión coja' o 'Rebelión con muletas'. Todos los días se reúnen aquí y hablan personas con diferentes grados de discapacidad, incluidas las que utilizan sillas de ruedas. Este grupo de chat es, de hecho, la sala de máquinas de la empresa. Todas las operaciones en Internet están controladas por dos gestores que envían a los troles a reaccionar en determinados mensajes o cuentas de Twitter. Los gerentes deciden qué escribir y publicar.

Nos hacemos con una lista actualizada de las cuentas de troles de Cat@Net. Hay al menos 179: 70 en Facebook, 94 en Twitter, 11 en Instagram y tres más en YouTube. Todas ellas están dirigidas por sólo 14 personas. Pero el bajo número de empleados es engañoso, en realidad se trata de un poderoso ejército, ya que muchas cuentas tienen miles de seguidores y algunas publicaciones son vistas decenas de miles de veces. Las cuentas son de izquierdas o de derechas y se ponen en marcha en función de lo que ocurre en Polonia. Se supone que deben agitar a la izquierda o a la derecha polacas y, por tanto, parecer creíbles, una técnica típica de desinformación.

"Todos los días hacemos turnos para navegar por la web en busca de los temas que nos han pedido que sigamos. A veces recibimos posts de un redactor que no tenemos más que pegar en nuestras cuentas. En el chat interno compartimos posts en los que hemos estado trabajando y pedimos comentarios a nuestros compañeros. Muy a menudo nos envían a iniciar discusiones falsas: cuando nosotros, los troles, compartimos mensajes entre nuestras cuentas, usuarios ajenos se unen a la conversación y ésta se convierte en real: el debate se desarrolla y crea tráfico.

En el chat, los troles presumen de sus posts más populares y de a cuántos usuarios han llegado. Cuando un político responde al post de una cuenta falsa, el chat interno se desborda rápidamente con palabras de elogio".

Uno de los primeros grandes clientes de Cat@Net fue la televisión pública polaca TVP. Los troles empezaron a trabajar para TVP en septiembre de 2017. Un análisis del think tank londinense ISD Global –encargado por Fundacja Reporterow e Investigate Europe– muestra la influencia que tienen estos 14 empleados a través de su ejército de troles online: según ISD Global, esos troles han publicado más de 10.000 posts sobre TVP en poco menos de dos años, con hasta 15 millones de visualizaciones de estos posts. TVPolakow_1, una cuenta de Twitter muy agresiva dirigida por la propia Alicja, la gestora de los troles, obtuvo 127.700 visitas; sus tuits llegaron a 446.000 usuarios.

Katarzyna también tiene que animar al nuevo cliente:

"Mi cuenta ficticia en cultura –para que quede claro el encargo– es partidaria de la televisión pública polaca (TVP). Durante la semana recibimos enlaces relacionados con la TVP para comentar. Luego tenemos que copiar y pegar nuestros comentarios en un archivo Excel. En él figura el nombre de nuestro avatar y nuestros comentarios. A final de mes se crea un informe de todas las actuaciones, un resumen de nuestras actividades".

Las cuentas de Cat@Net trabajan para TVP hasta la primavera de 2019. ¿El contenido? Todo tipo de apoyo a TVP y campañas de desprestigio contra sus críticos. Cuando el periódico polaco Gazeta Wyborcza cita un informe científico ques es negativo para TVP y que ha sido ocultado por las autoridades, reciben instrucciones para atacar la credibilidad del periódico.

"El director de una granja se reparte las tareas entre los troles. Escribe: ‘La agencia pide que compartáis el post con vuestros comentarios y que añadáis más comentarios a continuación teniendo en cuenta los siguientes argumentos:

  • se trata de teorías conspirativas elaboradas por un periódico que se hunde;
  • están buscando un escándalo en relación con un informe que nadie ha visto;
  • se puede manipular fácilmente a la gente hablando de algo que no ha visto y con lo que no puede relacionarse;
  • ¿quizás habría que preparar un informe similar sobre esta prensa sensacionalista?’

"El director es muy consciente de que tenemos que encubrir las acciones, así que envía una advertencia: 'Pero, por favor, no copiéis mis argumentos, proponed vuestras propias ideas basadas en lo que he escrito'. Esta es la tarea para las cuentas de derechas sobre todo'. Los comentarios deben publicarse en Twitter, y no directamente debajo del artículo en cuestión.

Los troles estamos confundidos porque el artículo está detrás de un muro de pago. No podemos ver lo que tenemos que comentar. El director decide: "Confiad en lo que he escrito. Vuestros posts deben significar lo mismo, pero usad palabras distintas'".

Al conocer los resultados de esta investigación periodística, TVP negó haber trabajado con Cat@Net. Aunque puede que no hayan trabajado directamente con TVP, pudimos demostrar que utilizaron un intermediario: tienen varios contratos con una agencia de marketing llamada AM Art-Media PR. El presidente de AM Art-Media PR, Ignacy Krasicki, afirma recordar que encargó a Cat@Net "operaciones de seguimiento de medios". La cooperación duró varios meses, dice, pero no es capaz de decir exactamente cuándo comenzó.

Septiembre de 2019: Katarzyna comunica a sus jefes que está cansada de sus simples tareas de troleo. Consigue un ascenso. Ahora ella misma es gerente y supervisa a un grupo de troles. También trabaja con redactores que preformulan opiniones y comentarios.

"Como gestora, tengo que recopilar todos los comentarios en un archivo de Excel y enviar informes a mis superiores diaria, semanal y mensualmente. Al informar de las actividades de las cuentas de los troles tengo que demostrarles que las tareas encargadas se están llevando a cabo".

Cat@Net redacta informes muy sencillos para sus clientes. En marzo, la "Rebelión de los Cojos" lanzó una ofensiva para defender a TVP de las denuncias de ataques en línea de un antiguo empleado. Katarzyna se hizo con uno de los informes para clientes: en él se enumeran las actividades para TVP. En febrero se publicaron 725 posts (97 de TVPolakow_1, el troll gerente, y 628 de otros). Cat@Net informa con orgullo de cómo se burló de la supuesta víctima: "La operación se lanzó desde más de 60 cuentas".

Pero la empresa no sólo tiene clientes de derechas: también trabaja para "el otro bando". El 10 de mayo se ordenó a la empresa que suspendiera sus actividades a favor de TVP hasta nuevo aviso. A partir de ahora, la granja de troles se centró en la cuenta de Twitter del vicepresidente de la Alianza de la Izquierda Democrática (SLD), Andrzej Szejna. Es un abogado de éxito y candidato electoral.

Su campaña está apoyada principalmente por las cuentas "de izquierdas" de Cat@Net. Alaban y aplauden todos sus tuits y mensajes. Se crea un nuevo canal de chat dedicado en la granja, llamado "cuentas de izquierdas", donde los troles comparten sus comentarios. Pero eso no es todo: la granja también activa cuentas de derechas, destinadas a responder a los posts de izquierdas. El objetivo es crear tráfico para que la gente crea que Szejna es un candidato popular. Comprobamos los hechos y resulta que la mayoría de los tuits sobre Szejna han sido creados por troles. Aunque antes era prácticamente desconocido, el análisis de ISD Global sugiere que gracias a Cat@Net sus mensajes podrían haber tenido hasta un millón de visitas.

"De vez en cuando, los troles hablan entre ellos. El apoyo a Szejna en las redes sociales es demasiado artificial. Durante una discusión interna, uno de los empleados advierte: 'Si a Szejna sólo le siguen nuestras cuentas, es realmente sospechoso'".

13 de octubre: Szejna es elegido diputado al Parlamento polaco. Cuando comprobamos los documentos en la Comisión Electoral Nacional, que lleva los estados financieros de todos los partidos, no hay ningún registro de gastos para la campaña de Cat@Net. Los pagos no declarados son ilegales según la legislación polaca. Cuando le expusimos nuestros hallazgos, Szejna afirmó no saber nada de Cat@Net. Dijo que su cuenta de Twitter está dirigida por un "antiguo presidente de una poderosa fábrica de armas". ¿Cuánto pagó por la campaña? "Fue gratis", dice Szejna, "no invertí nada en mi campaña online". Más adelante nos da el nombre del "antiguo presidente": se trata de Krzysztof Krystowski.

Esto corrobora nuestras conclusiones: en un chat interno nos enteramos de que, al parecer, la empresa está controlada por un conocido expolítico: Krzysztof Krystowski. En los chats, los empleados de Cat@Net se refieren al antiguo jefe del sindicato socialdemócrata como "presidente". Desde que el Gobierno derechista del PiS llegó al poder en 2015, Krystowski trabajó varios años como vicepresidente de la división de helicópteros de la empresa armamentística Leonardo. Otro vínculo entre Cat@Net y el sector armamentístico.

La "Rebelión Coja", además de cuentas de derechas y de izquierdas, también mantiene cuentas supuestamente creadas por expertos militares. Cuando un cliente anónimo da instrucciones, las cuentas promocionan helicópteros italianos Leonardo, escribiendo sobre sus ventajas y los posibles beneficios que podrían aportar al ejército polaco.

Krystowski dice que, como experto en marketing, ha ayudado "un poco" a Szejna y ha hecho algunos trabajos de consultoría para el director de Cat@Net, porque este tipo es "un amigo". Nada más.
Octubre de 2019: Tras seis meses como empleada de la granja de troles, Katarzyna presenta su dimisión. Hemos reunido suficiente material. Katarzyna está dispuesta a abandonar su tapadera y escribir la historia. Nos enfrentamos a todas las partes implicadas.

Cuando enviamos un correo electrónico al director general de Cat@Net y le preguntamos por los perfiles de troles y su conexión con Bartłomiej Misiewicz (sospechoso de corrupción), no obtenemos respuesta. Pero unas horas más tarde se borran los grupos de chat internos de los empleados.

Actualización
Cuando Investigate Europe y Fundacja Reporterów publicaron esta investigación hace unos días junto a Newsweek Poland, Cat@Net eliminó casi todo el contenido de su página web.

Desde entonces han publicado (1 de noviembre) una declaración, difundida en respuesta a nuestras publicaciones, en la que Cat@Net niega ser una granja de troles, describiendo su negocio como la externalización de actividades de marketing y afirmando que se adhieren a las mismas normas que otras agencias de este tipo. Niegan "rotundamente que las cuentas de influencers mantenidas por los empleados de la compañía utilicen el odio, la incitación al odio o la desinformación." Puedes leer su declaración completa en su página web.

El Fondo Nacional para la Rehabilitación de las Personas con Discapacidad abrió una investigación sobre los pagos a Cat@Net: 350.000 euros desde 2015.

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